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El legado de Leonardo da Vinci

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"Era despierto y agudo y, con un perfecto arte de la persuasión, mostraba la complejidad de su ingenio, pues con cálculos numéricos movía montañas, levantaba pesos y, entre otras cosas, demostraba que se podía alzar el templo de San Juan en Florencia y meter debajo escaleras, sin destruirlo…” Así describió Giorgio Vasari las capacidades de Leonardo da Vinci en su obra Vida de los mejores arquitectos, pintores y escultores italianos (1550).

Gracias a un espíritu inquieto fuera de serie, unido a una enorme imaginación, capacidad de observación y paciencia, Leonardo se aproximó más que nadie al arquetipo renacentista del artista completo pero, además, puso sus habilidades al servicio de la ciencia. Diseñaba, no por el valor estético de sus dibujos, sino para enseñar cómo podían construirse ingenios útiles.

Sus bocetos de artilugios sobre las materias más dispares pueden apabullar por su cantidad. No se le resistieron las matemáticas, la óptica ni la mecánica; demostró s…

Neil Armstrong

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Neil Armstrong, americano y primer hombre que pisó la luna, nació en 1930 y falleció en 2012 a los 82 años.
El 20 de julio de 1969, a las 22.56, hora de Nueva York, Neil Armstrong hizo realidad una de las ambiciones más profundas de la humanidad: pisó un suelo que no pertenecía a la Tierra, caminó sobre la Luna. EL 4 de octubre de 1957, la Unión Soviética había puesto en órbita una nave espacial, el Sputnik. El 25 de mayo de 1961, el presidente Kennedy se comprometió a poner un hombre en la Luna antes de que terminara la década. Ese hombre fue Neil Armstrong. Tras incorporarse a la organización que acabaría convirtiéndose en la NASA en 1955, Armstrong pilotó cazas supersónicos y el avión cohete X-15. Sus expediciones espaciales estaban dificultadas por problemas técnicos que el piloto tenía que resolver con ingenio y rapidez. En la misión Apolo XI que le llevó a la Luna, Armstrong se vio obligado a aterrizar con el control manual. Como él mismo dijo cuando descendió de la …

La guerra de las investiduras: el emperador contra el papa

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Obispos, abades, capellanes, vicarios... todos juraban vasallaje a señores y príncipes a causa de las concesiones territoriales a la iglesia, mediante la ceremonia de la investidura. En el último cuarto del siglo XI, con el papa Gregorio VII, estalló el conflicto entre el poder monárquico y el eclesiástico.
Elemperador Enrique IVresistió los decretos gregorianos de 1074 sobre las investiduras que querían poner fin alcesaropapismoromano-germánico, y sublevó a su clero, numeroso e integrado en la administración. Los emperadores que habían convertido en clérigos a sus parientes, clientes y jefes militares, estructuraron un contrapoder que Enrique IV usó sin vacilaciones. En 1075 elcódigo Dictatus papaede Gregorio VII hizo estallar la rebelión de Enrique IV, lo que provocó su excomunión, el fingido arrepentimientoen Canossa, su posterior destitución y una guerra civil en Roma.
El nombramiento de Clemente III en 1084, que coronó a Enrique IV de nuevo, hizo a Gregorio pedir la intervención de…

Hora marciana

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¿Sabías que la investigación de Marte puede causar jet lag? Esto es debido a que los días en el planeta rojo duran más que en la Tierra, mira el diagrama.

 Y debido a esto, los científicos que manejan los vehículos exploradores desde la Tierra prolongan sus días y noches de trabajo para adaptarse a los del planeta, cuya rotación es más lenta que la de nuestro planeta. Por este motivo, las instalaciones de la NASA cuentan con salas para echar una cabezada. :-)


Alfred Eisenstaedt, el fotógrafo del beso histórico

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Alfred Eisenstaedt tomó sus primeras fotografías a la edad de 13 años, con una cámara kodak que le habían regalado. Durante el periodo de inflación posterior a la Primera Guerra Mundial, comenzó a ganarse la vida como  vendedor de cinturones y botones para una empresa berlinesa. Se consagraba a la fotografía durante sus momentos libres, y comenzó a realizar experimentos de ampliación de detalles. La publicación de la revista "Weltspiegel" de su foto de una jugadora de tenis, marcó el comienzo de su actividad de fotógrafo independiente, en especial para el "Berliner Tageblatt". En 1929 decidió dedicarse profesionalmente a la fotografía e ingresó en la agencia "Pacific and Antlantic Picture Agency". 
Su primer encargo, un reportaje sobre la entrega del Premio Nobel a Thomas Mann en 1929, tuvo una gran repercusión. Durante esos años tomó numerosos retratos que se hicieron célebres, como por ejemplo los de Marlene Dietrich y de George Bernard Shaw, pe…

Tenedor en mano

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Aunque los romanos ya usaban pinchos de metal para sacar los caracoles de la concha, el tenedor no apareció con regularidad en las mesas europeas hasta el siglo XVII. Al parecer, este artilugio llegó procedente de Constantinopla a principios del siglo XI de la mano de Teodora, hija del emperador Constantino X Ducas, quien al trasladarse a Venecia para casarse con el dux intentó imponer en la corte el nuevo utensilio, que fue criticado por excesivamente lujoso y extravagante. En el siglo XVII un viajero inglés llamado Thomas Coryat da cuenta en sus diarios del uso del tenedor entre los comensales italianos de la época, un hábito que se generalizará en el Viejo Continente a fines del siglo XVIII. Más tarde, en la América decimonónica, las cuberterías llegarían a incluir 30 tipos diferentes de tenedor: para gambas, sardinas, langosta, vieiras, ostras… «En la sociedad estadounidense cundió la fiebre del tenedor. Se convirtió en un indicador de estatus social», dice Sarah Coffin, conserva…

Superbabosa azul

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Fue el capitán Cook quien, durante su segundo viaje a bordo del HMS Resolution, vio por primera vez a este curioso animal. Dos científicos de su tripulación, Johann Reinhold Foster y su hijo, lo describieron para la ciencia en una publicación de 1777, y un tercer tripulante, el artista y naturalista Sydney Parkinson, fue el encargado de hacerle el primer retrato.


El nudibranquio Glaucus atlanticus (Glauco fue un dios griego con poderes proféticos que acudía al rescate de marineros en apuros) es una especie de babosa marina de entre 3 y 4 centímetros de longitud que sin duda llama la atención, no solo por su aspecto y su color azul, que alerta al resto de los habitantes del mar de su peligrosidad y sabor repugnante, sino que también su comportamiento es sorprendente. Su especialidad es depredar sobre las carabelas portuguesas, esos hidrozoos altamente venenosos incluso para los seres humanos. Pero esta babosa azul, lejos de amilanarse ante los tentáculos urticantes de la carabela …

Falsabilidad y contrastabilidad en Popper

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Karl Popper es un autor del siglo XX que, entre otras cosas como la defensa de una “sociedad abierta”, desarrolló una peculiar “filosofía de la ciencia”, es decir, formuló una respuesta a la pregunta “¿qué es la ciencia?” (¿en qué consiste el conocimiento científico?). Y una parte de su respuesta tiene que ver con los términos complementarios de falsabilidad y contrastabilidad.

La principal teoría filosófica de la ciencia con la que compite Popper es la propuesta por el grupo denominado “Círculo de Viena” (la teoría del empirismo lógico o del neopositivismo). Según esta escuela la ciencia consiste básicamente en verificar metódicamente hipótesis científicas: debe ser posible, por lo tanto, probar la verdad definitiva de una teoría científica. Pero Popper, oponiéndose a esta idea tan habitual, sostiene que no es posible, al menos directamente, probar la verdad completa e íntegra del conocimiento científico. ¿Por qué? Entre otras razones porque la inducción en la que se basa la observac…

El lenguaje unificado de la ciencia según el Círculo de Viena

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El Círculo de Viena profesó una filosofía neopositivista (o cientificista) según la cual lo único importante, verdadero y objetivo es la ciencia (todo lo demás, la moral, el arte, etc., es declarado secundario y meramente subjetivo). Por esta razón se ocupó principalmente de elaborar una filosofía de la ciencia (discutida posteriormente por autores de la segunda mitad del siglo XX como Popper o Kuhn).

Su propuesta general es un “empirismo lógico”. La vertiente empirista implica que la base del conocimiento está en la observación de los puros hechos lograda por la experiencia sensible. La vertiente lógica significa que la filosofía de la ciencia consiste, principalmente, en realizar un análisis lógico del lenguaje científico (el lenguaje que se refiere a los hechos objetivos del mundo, a la “realidad”).

El Círculo de Viena comenzaba constatando que el campo científico estaba formado por conocimientos dispersos, aislados entre sí, separados unos de otros. Pero, según sostenían, la cienc…

Conocimiento y juegos de lenguaje según Wittgenstein

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En general Wittgenstein –como otros autores del siglo XX- ha concebido la filosofía como “análisis del lenguaje”, y en el conjunto de su trayectoria realizó dos propuestas filosóficas muy diferentes, es decir, elaboró dos respuestas bien distintas a la pregunta “¿qué es el lenguaje?"

En su primer libro, Tractatus lógico-philosophicus (1921), sostuvo que hay un lenguaje ideal y perfecto: el lenguaje de la Lógica. La lógica –la ciencia de la lógica- es clave porque en ella se expone y localiza la esencia inmutable y la estructura común al “mundo” y al “lenguaje” (encargado de reflejar como en un espejo los hechos del mundo).


En su segundo libro, Investigaciones filosóficas (1953), rechazó la tesis que había defendido con anterioridad, es decir, negó tanto la prioridad de la Lógica como la idea de que tiene que haber un único lenguaje ideal y perfecto. Su propuesta ahora es, en primer lugar, que el lenguaje principal es el lenguaje ordinario, el lenguaje común y corriente. Además so…

La filosofía como terapia del lenguaje según Wittgenstein

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La filosofía de Wittgenstein pasó por dos etapas muy diferentes. En cada una de ellas encontramos un libro principal en el que expuso su propuesta: en la primera etapa el Tractatus-Logico-philosophicus y en la segunda las Investigaciones filosóficas.

En la primera etapa Wittgenstein afirmaba que en la Lógica -un lenguaje puro, único, exacto- está la estructura común al conocimiento y al mundo. Así la tarea principal de la filosofía, además de mostrar esta tesis básica, se concentraba en traducir el lenguaje del conocimiento -un espejo en el que se reflejan los hechos del mundo- al lenguaje pulcro y pulido de la Lógica. En esta primera etapa el fundamento de la realidad y del lenguaje que la representa en el conocimiento está en la sintaxis lógica de un lenguaje artificial.

En su segunda etapa Wittgenstein rechazó lo que había sostenido anteriormente, ahora sólo le importaba y llamaba su atención el lenguaje cotidiano, el lenguaje común y corriente. Por eso su tesis básica pasa por neg…

El sorprendente legado de un fósil

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El árbol filogenético aviar tiene una nueva rama. Un ave fosilizada de 50 millones de años de antigüedad hallada en Wyoming podría ser un pariente extinguido de los colibríes y vencejos modernos. Basándose en el plumaje, el paleontólogo Daniel Ksepka cree que – mide 10 centímetros desde la cabeza hasta la cola– tenía un vuelo convencional. Las plumas de sus descendientes se especializaron: las del vencejo se alargaron para que pudiese estar en el aire todo el día y las del colibrí se acortaron para que pudiese planear.


Vía: National Geographic.

Lenguaje, conocimiento y realidad según Wittgenstein

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Una tesis constante de este autor es esta: el conocimiento de la realidad –y en general cualquier acceso al mundo- tiene lugar preferentemente a través del lenguaje, en él y con él. Esta no es una idea solo suya, define una tesis general de muchas corrientes filosóficas del siglo XX (embarcada en parte en lo que se ha denominado “giro lingüístico”). Desde luego esta tesis solo alcanza precisión y concreción si se consigue explicar de modo razonado qué es el lenguaje. Y es a responder a esta cuestión a la que dedicó Wittgenstein el conjunto de su esfuerzo. Lo peculiar de la respuesta que elaboró es que dio, no una, sino dos y muy distintas entre sí: la primera en un libro que publicó en los años veinte del siglo pasado (el Tractatus logico-philosophicus); la segunda en un libro editado en la década de los años cincuenta (las Investigaciones filosóficas). Veamos, brevemente, qué caracteriza básicamente su primera y su segunda respuesta a la pregunta por el lenguaje.

En su primer libro W…

Es hora de dormir

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La vida es dura, y los mamíferos necesitan echar una cabezadita para aguantar. ¿Pero por qué a la ardilla le hacen falta unas 15 horas de sueño al día y a la jirafa le bastan 4 horas y media? La respuesta, según el investigador del sueño Jerome Siegel, de la UCLA, hay que buscarla en las diferentes adaptaciones que los animales han desarrollado para ahorrar energía y evitar los peligros.

Pensemos en los elefantes, que sólo duermen algo más de tres horas al día. «Para tener ese tamaño necesitan comer casi constantemente», explica Siegel. En cambio, desde el punto de vista evolutivo es completamente lógico que los murciélagos pardos conserven la energía, salvo en las escasas horas nocturnas en las que está activo el insecto del que se alimentan. El ornitorrinco también es capaz de comer menos y dormir más (14 horas), quizá porque una exigua ingesta de crustáceos le aporta una dosis importante de calorías.

En cuanto a la seguridad, los mamíferos que se ocultan para dormir (como los murci…

Las tres vertientes del nihilismo según Nietzsche

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Nietzsche pretendió –en primera instancia- ofrecer un diagnóstico de la actualidad en el que se debe conseguir poner de relieve factores profundos y no solo superficiales o coyunturales. Y el término “nihilismo” pretende ayudar en este propósito. ¿Qué es el nihilismo?

En primer lugar es un complejo y escurridizo proceso histórico que está empezando a imponerse en el seno de la modernidad occidental y que va a marcar –dice Nietzsche proféticamente- “los próximos dos siglos”. Aún así, a pesar de ser un acontecimiento nuevo, tiene sus raíces en una larga historia que arranca en el platonismo griego y pasa por el cristianismo medieval, etc. El nihilismo –la llegada al mundo de los procesos ‘nihilizadores’- coincide con lo que llama provocativamente la “muerte de Dios” (siendo ‘Dios’ un emblema para referirse a todo aquello que se postula como fundamento último del mundo). Cuando “muere Dios” –la entidad máxima, lo que está por encima de todo- llega el nihilismo al mundo y se extiende por …